¿Qué es la magnitud?

La magnitud es la medida del brillo de un objeto, sin embargo, no es una medida directa como lo son el peso, la longitud o el tiempo. En la época durante la cual la gente se empezó a hacer preguntas sobre las estrellas, no existía la tecnología necesaria para medir la luz de la misma forma que una regla mide longitudes. Como resultado, estos primeros astrónomos desarrollaron un sistema en el que se compara el brillo de una estrella con el de las demás. Cuando dices que una persona es el doble de alta que otra, no necesitas unidades. Por este mismo motivo, cuando medimos la magnitud de un objeto en el cielo, no incluimos ninguna unidad (como kilogramos, metros o segundos) a continuación.
Los astrónomos han acordado usar la estrella Vega como patrón (estándar) con la que comparar. Para hacer esto posible, Vega se define con una magnitud aparente aproximadamente igual a cero. Podemos pensar en esto de la misma forma en la que, por ejemplo, la temperatura de congelación del agua pura es el estándar como punto cero de la escala Celsius de temperatura. Los astrónomos, a menudo, se refieren a dos tipos de medidas de brillo: magnitud aparente y magnitud absoluta.
Las magnitudes aparentes nos dicen cómo de brillante o débil es un objeto referido a una estrella estándar desde nuestra perspectiva en la Tierra. El problema es que muchos objetos en el cielo parecen débiles simplemente porque están muy alejados de nosotros, por tanto, se define una segunda medida llamada magnitud absoluta, que se usa para comparar cómo de brillante sería un objeto en relación a otros si todos estuvieran a la misma distancia de nosotros. Las medidas de magnitud absoluta son un tanto difíciles ya que requieren conocer la magnitud aparente y la distancia a la que se encuentra el objeto que se quiere medir y, por lo general, es muy difícil de saber cuan lejos se encuentra un objeto en el espacio. Por esto, vamos a ignorar magnitudes absolutas por el momento aunque es algo que debemos tener en cuenta.

Magnitude ScaleImagen (de arriba a abajo): Apparent Magnitude: Magnitud aparente. The Sun: El Sol. Full Moon: Luna Llena. Venus (max. brightness): Venus (máximo brillo). Polaris: Estrella Polaris. Naked Eye Limit: Límite del ojo desnudo. Pluto (max. brightness): Plutón (máximo brillo). Limit of the SDSS imaging: Límite de magnitud de la fotometría de SDSS. Visible Limit of the Hubble Space Telescope: Limite visual del Telescopio Espacial Hubble.

 

Por razones históricas, los objetos en el cielo que se perciben más débiles que la estrella Vega tienen magnitud aparente positiva, y aquellos objetos (tales como la luna llena) que vemos más brillantes que Vega tienen magnitud aparente negativa. En el caso de la luna llena, la magnitud aparente es -13. ¡El Sol tiene una increíble magnitud aparente de -27! Venus, que puede ser observado a menudo en el cielo matutino es bastante brillante… Tiene una magnitud aparente de -5. Por el contrario, Plutón, que no podríamos ver sin la ayuda de un telescopio, sólo tiene una magnitud aparente de 14.
En resumen, la escala de magnitud se mueve en la dirección opuesta a la que uno generalmente espera… ¡Cuanto mayor es la magnitud, más débil es el objeto! Piensa en la escala de magnitud como si fuera una carrera en la que los ganadores llegan primero. Es más fácil pensar que las estrellas más brillantes llegan en primer lugar en esta carrera del brillo, mientras que los objetos más débiles llegan en cuarto, quinto o vigésimo tercer lugar.

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Ahora que tienes una idea general del significado de la magnitud, hay una pequeña complicación para ti: SDSS guarda cinco magnitudes distintas para cada objeto. Para comprender esto de manera más sencilla, imagina que el telescopio de SDSS tiene cinco pares de gafas o lentes distintas para ponerse antes de mirar al cielo. Estas gafas o lentes se conocen como filtros. Las estrellas y galaxias tienen magnitudes ligeramente diferentes dependiendo del filtro con el que se observen. SDSS mide magnitudes para estos cinco filtros. Si quieres saber más sobre ellos, necesitas completar el entrenamiento pre-vuelo de Filtros. Hasta entonces, simplemente escoge uno de los filtros para comparar objetos y mantente con él.